Enormes familias estelares.

Desde siempre la humanidad ha mirado el cielo y entre muchas cosas que se pueden encontrar allí, las estrellas lo han fascinado y han llenado de intriga su existencia al ser las personas seres tan curiosos. Saciar toda la intriga que nos causa ha llevado a la investigación, la modelación y principalmente a la observación, pero como el universo es demasiado grande no podemos explorarlo sólo con nuestra vista, entonces recurrimos a la creación de instrumentos para estudiar los astros y así tratar de comprenderlos de mejor manera y hasta comparar los comportamientos de los cuerpos celestes.

Tantas observaciones desde la antigüedad han permitido encontrar elementos fascinantes uno de ellos conocido como cúmulos estelares. Un cúmulo estelar es un grupo de estrellas en los discos de las galaxias espirales que se atrae entre sí y se mantienen juntas (a algunos años luz de distancia) por su gravedad mutua. Estos grupos pueden incluir centenas o millares de estrellas, orbitando un centro común de masa, estrellas que nacieron en el mismo período de 100 millones de años y se pueden ir separando debido a grandes perturbaciones gravitacionales. Los cúmulos estelares tradicionalmente se clasifican en dos tipos:

Cúmulo globular:

Llevan este nombre debido a su forma esférica y por tener densidades estelares mal altas cerca del centro. Las estrellas en estos cúmulos están muy fuertemente unidas y de los tipos de cúmulos, es este el que tiene considerablemente mayor número de estrellas y son mucho más antiguos. Son bastante comunes y orbitan nuestra galaxia a distancias habituales de 40 kiloparsecs (130,000 años luz) o más. Entre más grandes sean las galaxias, pueden tener mayor número de cúmulos globulares.

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Imagen 1: El montón de estrellas M80. Nasa, The Hubble Heritage Team.

Los cúmulos globulares se empezaron a clasificar en grupos de cúmulos de acuerdo con el grado de concentración que cada sistema tiene hacia su núcleo. Los cúmulos más concentrados se identificaron como de Clase I, con concentraciones cada vez menores que van hasta la Clase XII.

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Imagen 2: Cúmulo globular M13. Daniel López/IAC.

Uno de los cúmulos globulares más famosos, se encuentra en la constelación de Hércules es conocido como cúmulo de Hércules, M13 ó NGC 6205 y de manera informal como el Gran Racimo. Este fue descubierto en 1714 por Edmond Halley. M13 Se encuentra a aproximadamente 25100 años luz de la Tierra y pertenece a la clase V. 

 

Cúmulo abierto:

Son grupos de estrellas que, a diferencia de un cúmulo globular, estas están débilmente unidas entre sí formados a partir de la misma nube molecular y sin formas o estructuras simétricas. Los cúmulos abiertos cuentan con un número mucho menor estrellas y en general son más jóvenes que los cúmulos globulares. Mientras que estos últimos pueden tener hasta 10 mil millones de años, los cúmulos abiertos suelen tener sólo varios cientos de millones de años y nunca tienen más de mil millones de años de antigüedad. La razón de este fenómeno es que las estrellas están unidas de manera más suelta, y con el tiempo, se separan las unas de las otras debido a interacciones gravitacionales con otros cuerpos y a las fuerzas de marea producidas por el centro de la galaxia.

Cuando un cúmulo abierto es muy joven puede estar contenido aún en la nube molecular que le dio origen y con el paso del tiempo la nube se va dispersando. Se estima que un 10% del gas se condensa en estrellas antes de que sea disipado. Los cúmulos abiertos son de importancia en el estudio de la formación de las estrellas, debido a que las estrellas de este tipo de cúmulos tienen la misma edad y una composición química similar se pueden estudiar más fácilmente que las estrellas aisladas.

Desde la antigüedad muchos cúmulos abiertos han sido observados y reconocidos como grupos de estrellas, incluso Ptolomeo alrededor del año 138 a.e.C mencionaba algunos de estos cúmulos como el que actualmente lleva su nombre. Anteriormente se llegó a creer que se trataba de nebulosas, hasta que con la invención del telescopio Galileo observó El Pesebre (cúmulo abierto en la constelación de cáncer) y reconoció por primera vez que estaba constituido por estrellas.

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Imagen 3: Cúmulo abierto de las Pléyades. Robert Gendler.

El cúmulo abierto más popular y conocido son las Pléyades conocido también como las siete hermanas o las siete cabritas, está ubicado en la constelación de Tauro. Está entre uno de los cúmulos estelares más cercanos a la Tierra, y es el cúmulo mejor visible a simple vista en el cielo nocturno. Las Pléyades fueron de mucha importancia en la mitología antigua, y tienen una gran diversidad de significados en diferentes culturas y tradiciones.

Para saber más:

http://www.astronoo.com/es/cumulo-estelar.html

https://www.inaoep.mx/~rincon/cumulos_hst.html

https://universe2go.com/es/cumulos-de-estrellas/

https://canalhistoria.es/blog/los-cumulos-estelares/

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