Pléyades: Generalidades

En el cielo nocturno, podemos ver una gran cantidad de puntos blancos en un fondo negro, las estrellas. Tal vez podamos sentirnos perdidos al observar tal inmensidad, y no es difícil llegar a pensar en la insignificancia del ser humano y de todo lo que conocemos comparado con lo que está ahí arriba. Aun así, es realmente bello apreciar un cielo estrellado.

En tiempos anteriores, los humanos, principalmente los griegos (aunque se dice que estos copiaron patrones de babilonios y sumerios) se dieron cuenta de que estos puntos blancos no están puestos al azar, notaron que tenían un ciclo que se repetía cada tanto; así mismo, en medio de un trabajo imaginativo y observacional, unieron estos puntos hasta formar figuras, lo que conocemos hoy en día como asterismos; a algunas de estas se les atribuyeron historias mitológicas de diferentes culturas. Estas figuras les sirvieron, y nos siguen sirviendo hoy en día para ubicarnos en el cielo nocturno. Los asterismos también sirvieron para delimitar áreas en el cielo, las conocemos con el nombre de constelaciones. Actualmente hay 88 constelaciones, definidas por la Unión Astronómica Internacional (IAU) en 1930. De estas 88, 48 fueron registradas por Claudio Ptolomeo en los libros séptimo y octavo de su obra El Almagesto.

Una de las constelaciones delimitadas por la IAU, es la constelación de Tauro, con una ascensión recta entre 3h y 6 h, y una declinación entre 0° y 30°. Para muchos pueblos que vieron la figura de un triángulo, les recordó la cabeza de un toro, aunque en otros pueblos fue interpretado de otras maneras. Esta constelación tiene varias curiosidades que valen la pena mencionar, por ejemplo, allí están ubicadas las Híades, que son el cúmulo estelar abierto más cercano a la tierra (ver más adelante); la Nebulosa del Cangrejo, la cual es el resultado de una Supernova que pudo ser vista por la humanidad en el año 1054; así mismo, contiene el cúmulo estelar abierto más evidente a simple vista: Las Pléyades.

Tauro

Tomado de: http://www.iau.org

Estas son responsables de innumerables relatos e historias de las civilizaciones antiguas; por ejemplo, en la mitología griega, se trata de siete hermanas hijas de Atlas y Pleione, y la razón de que una de estas sea menos brillante que las demás se atribuye a que esta se casó con un mortal, mientras las otras con dioses. También hay numerosas referencias a ellas en obras literarias importantes como el Popol Vuh, La Ilíada, La Biblia y Don Quijote de la Mancha. Los calendarios Inca y Maya se basaban en la posición de este grupo de estrellas en el cielo. El primer registro de las Pléyades data de 17300 años atrás, dibujadas en el sistema de cuevas de Lascaux en Francia.

Entonces, ¿qué es un cúmulo estelar abierto? Es un grupo de estrellas jóvenes que fueron formadas del mismo material interestelar, a partir de nubes de gas y polvo; se podría decir que son estrellas hermanas que no se han separado. Estos cúmulos no son estáticos, por lo que tienden a desaparecer en periodos de cientos de millones de años. Las pléyades tienen una edad de aproximadamente 100 millones de años y se prevé que permanecerán como cúmulo por otros 250 millones de años, después de eso, seguirán como estrellas aisladas.

Estas están compuestas por cientos de estrellas, pero son 9 las más brillantes: Alcione, con magnitud  de 2.85 (la más brillante), Atlas, con magnitud de 3.60; Electra, con magnitud de 3.70; Maia, con magnitud de 3.85; Merope, con magnitud de 4.10; Taygeta, con magnitud de 4.30; Pleione, con magnitud de 5.05; Celaeno, con magnitud de 5.45; y Astérope, con magnitud de 5.75 (la menos brillante) (Datos tomados de Stellarium). Estas estrellas son gigantes azules, que es una de las fases tempranas de las estrellas masivas, más calientes y luminosas que nuestro sol. En el cúmulo también se han descubierto enanas blancas, que son el remanente de una estrella con una masa similar a la del sol. Esto causa confusiones debido a que, para la formación de enanas blancas, se necesitan miles de millones de años más que la edad de las Pléyades (100 millones de años). Estudios no muy lejanos, del año 1995, han descrito la presencia de enanas marrones. Estas se tratan de objetos fríos que tuvieron un proceso de formación similar a una estrella, pero sin llegar a ser una, ya que debido a su tamaño no pueden mantener una fusión nuclear estable; se podría decir que es una estrella fallida.

Pleiades_large

Tomado de: https://es.wikipedia.org/wiki/Pléyades_(astronomía)

*Nota: la magnitud se refiere al brillo con el que vemos el objeto. El primero en crear una escala de magnitudes fue Hiparco, hace aproximadamente 2000 años; este, dio un valor numérico de 1 a las estrellas más brillantes en el cielo, y de 6 a las más débiles. Sin darse cuenta, creó una escala logarítmica para el brillo, dato que descubrió Norman Pogson muchos años más tarde. Si un objeto tiene una magnitud de 0, y otro objeto tiene una magnitud de 5, el primero objeto es 100 veces más brillante que el segundo.

Las Pléyades están a aproximadamente 380 años luz del sol, y, aun así, las vemos en el cielo con un tamaño de aproximadamente 1.5°, es decir, ¡tres veces el tamaño de la luna llena! ya que esta mide 0.5°. Tener en cuenta este dato puede darnos una idea de la inmensidad de este cúmulo, y así mismo, la inmensidad del universo, ya que esta es solo una mínima parte de él.

Para saber más:

  • Smithsonian (2012). Universe, the definitive visual guide.
  • Pleiade Associates. http://www.pleiade.org/index.html
  • Rebolo, R; Zapatero Osorio, M.R; Martin, E.L (1995). Discovery of a brown dwarf in the Pleiades star cluster. Nature 377. 129-131.
  • Zuluaga, J.I (2012). Notas del curso fundamentos de astrofísica. Reimpresos Universidad de Antioquia.
  • International Astronomical Union (IAU). https://www.iau.org/search/?q=Pleiades
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