Destino: La Luna

Era el inicio de la década de los 60’s del siglo pasado, John F. Kennedy era el trigésimo quinto presidente de los Estados Unidos y la Guerra Fría contra la URSS era más crítica que en los años anteriores y la carrera espacial se convertía en la manera de resolver definitivamente este conflicto entre ambas naciones. Llegar a la Luna se convirtió en el símbolo máximo de poder e ingeniería para la nación que lo lograra.

El programa Apolo fue anunciado en julio de 1960 y su cometido inicial era orbitar nuestro satélite en busca de un lugar idóneo para un posterior alunizaje [4], pero todo esto cambió cuando en mayo de 1961 el presidente Kennedy en su discurso sobre el estado de la Unión ante el Congreso puso como meta el final de la década en curso para enviar y traer de vuelta al hombre de la superficie lunar. El programa finalmente fue extendido hasta llegar a poner al hombre sobre la Luna gracias a la constante presión mediática sobre la carrera espacial [1].

Escudo del programa Apolo /NASA Disponible en: https://bit.ly/2zcikOL

El programa Apolo no solo merece admiración de nuestra parte por ser el encargado de llevar al hombre a la Luna, hazaña que para muchos debe ser considerado como el momento cumbre de la historia de la especie humana; sino también por ser un completo reto a la ingeniería y la ciencia de la época.

El porqué la NASA escogió este nombre —el de un dios griego— para su misión es bastante casual. Desde 1958 Abraham Silverstein fue el director de la oficina de programas de vuelos espaciales de la NASA. Según el mismo, la misión debe su nombre a dos hechos de la carrera espacial americana: el nombre del primer programa espacial tripulado de la NASA, llamado programa Mercurio y el nombre que le dio Werhner von Braun a los cohetes de la misión en cuestión: Saturno, otro dios —en este caso el dios romano de las cosechas y la agricultura—. Con esto en mente, Silverstein recordó que durante sus años en la escuela había escuchado mencionar a un dios que montaba un carro tirado por carros alados, característica que era más que suficiente para bautizar con su nombre el programa más importante de la NASA hasta la fecha [3].

El nombre fue propuesto a sus colegas Robert Gilruth, Maxime Faget y Charles Donlan durante una comida pocas noches después de tener la idea y originalmente fue puesto sobre la mesa como un ejemplo de un nombre que se debía destacar entre la gente, que fuera fácil de recordar por todo y fuera sonoro a la vez. A tal punto que, durante toda la noche el grupo estuvo llamando a la misión Apolo y no tardaron en quedarse definitivamente con el nombre [3].

En total, el programa estuvo integrado por un par de misiones no tripuladas que sirvieron como pruebas y 12 misiones tripuladas. De estas 12 misiones, tres —la Apolo VII, IX y la Apolo-Soyus— orbitaron la Tierra, dos —la Apolo VIII y X— hicieron lo propio alrededor de la Luna, una —Apolo XIII— fue abortada, tres —Apolo XVIII, XIX y XX— fueron canceladas por temas económicos y seis —Apolo XI, XII, XIV, XV, XVI y XVII— alunizaron. De las misiones que lograron alunizar hay que resaltar los nombres de los únicos humanos que han pisado suelo lunar, estos son: Neil Armstrong, Edwin Aldrin, Conrad Charles, Alan Bean, Alan Shepard, Edgar Mitchell, David Scott, James Irwin, John Young, Charles Duke, Cernan Gene y Harrison Schmitt [1].

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Tripulación del Apolo XI. Izq a Der: Armstrong, Collins y Aldrin /NASA Disponible en: https://bit.ly/2zcikOL

De manera general, todas las misiones Apolo estaban conformadas por tres partes: el módulo de mando, el módulo de servicio y el módulo de expedición lunar —o LEM (Lunar Excursion Module)— [2]. Toda la misión iba dentro del Saturno V, un cohete de 110 m de alto y tres fases que funcionaba con una mezcla de oxígeno y keroseno en su primera fase y una mezcla de oxígeno e hidrógeno en la segunda y tercera fase [2].

Saturno V sobre plataforma de lanzamiento, a bordo una misión Apolo /Robin Wheeler Disponible en: https://go.nasa.gov/2Q1Bb8X

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Esquema del Modulo lunar Disponible en: https://bit.ly/2PXx0Lo

El módulo lunar, la mítica estructura de cuatro patas de la que salió Armstrong el 20 de julio de 1969 durante la primer caminata lunar; fue la primera nave en toda la historia en carecer de capacidad aerodinámica, tenía el espacio suficiente para tres tripulantes y sus patas estaban diseñadas para la gravedad lunar —1/6 de la terrestre—, por lo cual cargar la nave en la superficie terrestre hubiera sido imposible [4].

 

 

 

De las seis misiones que lograron posarse sobre la Luna, las tres últimas misiones fueron más sofisticadas que las primeras; a tal grado que durante las misiones Apolo XV, XVI y XVII los astronautas contaron con el apoyo del LRV —un rover lunar— que les ayudó a moverse alrededor de varios kilómetros lejos del sitio de alunizaje. En comparación con la primera misión, el Apolo XVII estuvo sobre la superficie lunar 11 veces más tiempo  los tiempos de las caminatas lunares fueron 2.5 h y 22 h respectivamente— [4].

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Esquema del Rover lunar Apolo XV, XVI y XVII Disponible en: https://bit.ly/2PXx0Lo

Luego de esto, las misiones que venían en camino —Apolo XVIII, XIX y XX— fueron canceladas por falta de presupuesto, por lo cual mucha de la investigación que la NASA pretendía hacer en la superficie lunar se quedó solo en el papel.

Las misiones mas recordadas del programa Apolo 4

Primer huella sobre la superficie lunar /Buzz Aldrin-NASA Disponible en: https://bit.ly/2qPUPqk

Sin duda, las misiones del programa Apolo son las que más recuerda la gente del común; son con las que más se han soñado y anhelado dentro del imaginario común. Son el recuerdo de que la última frontera está allá afuera, que la geografía del globo es tan pequeña ya que necesitamos ver nuevos suelos para podérselos contar a nuestros hijos y decirles que afuera los están esperando.

descarga

En 2017 la compañía danesa LEGO lanzó al mercado su propia versión del Saturn V, la mejor manera de rendirle tributo a este hito de la humanidad. Curiosamente el set consta de 1969 piezas /LEGO Disponible en: https://lego.build/2rg95tx

 

Para Saber Más:

[1] El Programa Apolo [Interne] Disponible en: https://www.astromia.com/historia/apolo.htm
[2] Programa Apolo [Internet] Disponible en: https://www.ecured.cu/Programa_Apolo
[3] Como y Porqué se Escogió el Nombre Apolo [Internet] Disponible en: https://mrgorsky.wordpress.com/2013/09/30/como-y-porque-se-escogio-el-
nombre-de-un-dios-para-el-programa-apolo/
[4] Programa Apolo [Internet] Disponible en: https://es.wikipedia.org/wiki/Programa_Apolo

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