El CANIBALISMO GALÁCTICO DEL CORAZÓN

Nuestro cerebro posee algunos mecanismos psicológicos de reconocimiento de patrones como caras, seres vivos o formas (fenómeno de la pareidolia) en estímulos ambiguos y aleatorios (Kato y Mugitani 2015). Este fenómeno, también ocurre en el campo de la Astronomía, como por ejemplo encontramos en las Constelaciones diversas figuras de animales, caracteres mitológicos, personas y objetos (López y Giménez 2010). Así mismo, ha surgido este fenómeno con las galaxias, como la Galaxia del Sombrero, del Renacuajo, del Girasol, Ratón, Remolino, la Galaxia Antennae (Antena, también llamada Corazón), entre otras (Gonzalez 2018, The SAO Encyclopedia of Astronomy 2018).

Sobre esta última, a una distancia de 65-71 millones de años luz, en la constelación Sur Corvus, está ocurriendo una colisión entre dos grandes galaxias (NGC 4038 y NGC 4039) denominadas Galaxias Antena, descubiertas por William Herschel en 1785 (NASA Content Administrator 2008, Diodati 2017). Su nombre fue atribuido debido a que cuando ocurre la colisión expulsan unas largas líneas de gas, polvo y estrellas dando la apariencia de las antenas de un insecto (Ver Figura 1). Por otro lado, la forma de corazón se crea con NGC 4038 como la mitad izquierda, NGC 4039 la mitad derecha y en el centro del corazón un agujero negro supermasivo (NASA Content Administrator 2008, Diodati 2017, Space Facts 2018).

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Figura 1. La imagen de la Galaxia Antennae es un mosaico construido con el Telescopio Espacial Hubble (Nemiroff y Bonnell 2015).

Pero, ¿cómo ocurre este fenómeno? Este proceso es conocido como Interacción de Galaxias y puede ser por interacción satélite, colisión de galaxias o canibalismo galáctico; la primera se refiere a la interacción de una galaxia gigante con su galaxia satélite, la segunda (colisión de galaxias) se refiere a la interacción gravitacional que puede comportarse como una fusión de galaxias (Interacción de galaxias 2018). Por último, el canibalismo galáctico es cuando una galaxia grande se fusiona con su compañera (a través de interacciones gravitacionales de marea), conformando una galaxia mayor y a menudo irregular (Villatoro 2015, Interacción de galaxias 2018, The SAO Encyclopedia of Astronomy 2018).

La interacción entre estas dos galaxias comenzó hace ~1.200 millones de años; NGC 4038 era una galaxia espiral barrada como la Vía Láctea y NGC 4039 una galaxia espiral, probablemente más grande (Diodati 2017). ~300 años más tarde, las dos galaxias entraron en contacto y otros 300 años adicionales (bajo la acción de las fuerzas gravitacionales recíprocas) asumieron una configuración semejante a las Galaxias Topo, formando poco a poco las largas colas de las antenas (Diodati 2017). Es así como en la actualidad están en un período en el que sus nubes de gas colisionan y forman nuevas estrellas (Space Facts 2018, NASA Content Administrator 2008), observándose salpicaduras brillantes de formación de estrellas azules, rodeadas por un brillante gas de hidrógeno de color rosa (NASA Content Administrator 2008) (Ver Figura 2 y 3).

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Figura 2. Imagen de Galaxia Antennae, tomadas durante un total de 4.9 horas de exposición por el Telescopio Espacial Hubble el 21 de julio de 2004 y el 16 de febrero de 2005 (NASA Content Administrator 2008).

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Figura 3. Imagen compuesta de la Galaxia Antennae, adquiridas por el Hubble en el rango de luz visible e infrarrojo, pone en manifiesto las amplias masas de hidrógeno molecular (rojo, amarillo y púrpura) y las zonas invisibles constituyen la materia prima con la cual se forman nuevas estrellas (ALMA (ESO / NAOJ / NRAO) y telescopio espacial Hubble de la NASA / ESA en Diodati 2017).

Sin embargo, las estrellas de estas galaxias no chocan, de hecho las estrellas son pequeñas, brillantes y normalmente tan alejadas entre sí que no hay riesgo de terminar en un curso de colisión entre ellas. Por el contrario, este fenómeno se basa en que se comprime y se calienta la masa de nubes de polvo y gas generando regiones extensas y turbulentas de formación de miles de millones de nuevas estrellas (Diodati 2017).

Solo alrededor del 10% de los nuevos grupos de súper estrellas, generados en este canibalismo galáctico, sobrevivirán más allá de los primeros 10 millones de años y la gran mayoría se dispersaran; no obstante, se cree que aproximadamente un centenar de los grupos más masivos sobrevivirán y formarán grupos globulares regulares, similares a los de nuestra Vía Láctea (NASA Content Administrator 2008).

Finalmente, este fenómeno no es exclusivo de la Galaxia Antennae, podemos observar que las galaxias evolucionan constantemente a una escala temporal amplia, evidenciando este mismo fenómeno en muchas otras galaxias, como por ejemplo Objeto de Mayall (Figura 4), la Galaxia Ratón (Figura 5), Galaxia Rueda de Carro (Figura 6), Galaxia el Pájaro (Figura 7), entre muchas otras (Tecce, T. E. (2011, The SAO Encyclopedia of Astronomy 2018).

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Figura 4. Galaxia Anillo u Objeto de Mayall (Arp 148): se cree que la colisión entre las dos galaxias generó un efecto de onda de choque que propagó la materia desde el centro hacia afuera y le dio la forma de anillo, ubicadas en la constelación de la Osa Mayor (HubbleSite 2008).

 

 

 

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Figura 5. Galaxia Ratón (NGC76B y NGC4676A): en el proceso de fusión, fue tomada por la cámara de Advanced Camera for Surveys del Telescopio Espacial Hubble. Su nombre es debido a su larga cola sujeta a la fuerza de marea (Astrono 2013).

 

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Figura 6. Galaxia Rueda de Carro (ESO 350-40): es una galaxia espiral que sufrió una colisión frontal con una galaxia vecina más pequeña hace aproximadamente 200 millones de años (Amram et al. 1998).

 

 

The Tinker Bell TripletFigura 7. Galaxia el Pájaro o Campanita (ESO 593-IG 008): es una fusión triple de galaxias, compuesta por dos galaxias espirales masivas y una tercera galaxia irregular. Ubicada en la constelación de Sagitario (European Organisation for Astronomical Research in the Southern Hemisphere 2008).

 

 

Para saber más: 

  1. https://spazio-tempo-luce-energia.it/ngc-4038-e-4039-le-galassie-antenne-990da3dbdefd
  2. https://www.nasa.gov/multimedia/imagegallery/image_feature_1086.html
  3. http://astronomy.swin.edu.au/cosmos/I/Interacting+Galaxies
  4. https://francis.naukas.com/2015/01/20/canibalismo-galactico/

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